Er wordt een half vergaan lichaam gevonden dat flink is toegetakeld door katten. Forensisch antropoloog Temperance Brennan wordt ingeschakeld om uit te vinden wat er met de dode man, een orthodoxe jood, is gebeurd, maar ook zij staat voor een raadsel. Was het moord of was het zelfmoord? En de zaak wordt alleen nog maar ingewikkelder als blijkt dat zijn familie en vrienden tegenstrijdige verklaringen afleggen. Dan speelt een onbekende haar een foto toe waarop een skelet is afgebeeld, dat de sleutel zou moeten zijn tot het mysterie.